Une pilule une petite granule

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60 minutes

Du 2 avril au 7 septembre 2015

Le portrait

Donna Mergler, la connexion entre la santé et l'environnement

Émission du 10 janvier 2008

Qu’est-ce qui peut bien pousser la neurophysiologiste Donna Mergler à se passionner depuis plus de trente ans pour le mercure, le plomb, les BPC, les DDT, les pesticides, le manganèse et autres contaminants? «Je m’implique par principe, surtout parce que je suis très préoccupée par l’idée que les substances toxiques peuvent affecter notre cerveau et nos hormones. Ces substances attaquent véritablement notre intégrité, ce que nous sommes comme personne! Une telle atteinte au développement intellectuel touche aussi à l’équité sociale, une valeur importante pour moi», explique la chercheure.

Son parcours engagé commence en 1975 avec la grève de l’amiante à Thetford Mines. Jusque-là, Mme Mergler effectue surtout des recherches en laboratoire. Les problèmes de santé de ces mineurs l’interpellent et elle décide alors de mettre son expertise au service des gens. Ce qu’elle continuera tout au long de sa carrière. Il y a quelques années, elle mettait sur pied un projet de recherche portant sur la contamination au mercure d’une population qui se nourrit des poissons d’un fleuve pollué de l’Amazonie brésilienne, projet que les étudiants de Mme Mergler poursuivent toujours d’ailleurs. L’expédition scientifique, baptisée projet Mercure, est devenue aujourd’hui une référence.

À l’époque, le projet étonne, car il remet en question la recherche conventionnelle. Plutôt que d’examiner uniquement les effets contaminants du mercure, on essaie de comprendre d’où il vient, par quel chemin il s’infiltre dans l’environnement et de quelle façon il affecte l’humain. «Nous voulions aussi proposer des changements concrets pour réduire l’exposition de la communauté locale au mercure, en collaboration avec celle-ci.»

Donna Mergler s’intéresse aussi à l’impact des polluants sur la santé des Québécois. À son retour du Brésil, elle participe notamment à une vaste enquête canadienne sur l’impact du mercure, du plomb, des BPC, du DDT et d’autres pesticides sur les poissons de nos cours d’eau. Aujourd’hui retraitée de l’enseignement, la chercheure supervise plusieurs projets. L’un d’entre eux porte sur l’effet du manganèse présent dans les puits de certaines municipalités. La population absorbe le manganèse par les aliments qui sont cuits dans cette eau. «Une étude préliminaire suggère un lien entre le manganèse et les comportements hyperactifs chez les enfants», souligne-t-elle.

La recherche pour la prévention en santé environnementale
Donna Mergler est aussi la fondatrice du Centre d'étude des interactions biologiques entre la santé et l'environnement (CINBIOSE). Elle déplore le peu de volonté politique à financer de telles recherches. La science s’est développée à partir de l’étude de maladies ponctuelles, et non pas en fonction de problèmes à long terme comme les troubles de santé relatifs à l’environnement, explique-t-elle. «Or, nous sommes loin d’avoir couvert l’ensemble des contaminants qu’on peut retrouver dans notre sang, plaide Mme Mergler. Tout ce dont nous avons besoin pour vivre, la nourriture et l’air, est peu à peu contaminé et peut affecter notre santé. Si nous attendons trop, il sera alors véritablement trop tard, car les changements s’opèrent de façon exponentielle. À travers nos études, nous militons pour que la société adopte l’approche préventive et nous proposons des pistes de changement de comportement. Je suis fière que mes collègues de partout dans le monde et moi ayons réussi à conscientiser les gens quant à la gravité des effets des contaminants sur le système nerveux. Des recherches ont poussé les gouvernements à bannir le plomb de l’essence qui affecte le développement des enfants et à modifier les normes au sujet du manganèse et du mercure.» Ce qui pousse Donna Mergler à préserver intact son optimisme face à l’avenir.

Ressources
Centre d'étude des interactions biologiques entre la santé et l'environnement (CINBIOSE).
www.cinbiose.uqam.ca

Biographie de Donna Mergler

Résumé du projet de l’équipe de recherche de Donna Mergler, en Amazonie